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Du méthane sur Mars

Par | Catégorie: Actualité, Astronomie | Le 16 jan 2009

Lors d’une conférence de presse et via un article à paraître dans la revue Science, la NASA a fait part de l’une de ses dernières découvertes: il y a du méthane sur Mars!

Si, de prime abord, l’annonce peut paraître anecdotique, elle prend bien plus d’intérêt lorsque l’on se demande d’où ce composant peut il venir. En effet, le méthane ne se forme pas spontanément et est, sur Terre, le produit d’une activité biologique et géologique. Comment cette molécule est elle donc apparue sur Mars?

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Molécule de méthane

Le méthane est un hydrocarbure de formule chimique CH4 (un atome de carbone et 4 d’hydrogène – voir illustration) qui se forme généralement en condition anaérobie (c’est à dire, en absence d’oxygène). Il est généralement connu pour être, à la fois, un des composants principal du gaz naturel et un gaz à effet de serre.

Le méthane peut être le produit de processus biologiques ou géologiques. Sur Terre, le méthane présent peut par exemple provenir:

  • de l’activité des archées méthanogènes. Les archées sont des micro-organismes unicellulaires (à ne pas confondre avec les bactéries) qui vivent généralement dans des conditions extrêmes (on les appelle alors extrêmophiles) telles qu’une chaleur très élevée (on en trouve par exemple dans les geysers), un pH très basique ou encore un milieu très acide. Dans ces conditions, les archées méthanogènes rejettent donc du méthane à partir de dioxyde de carbone (CO2) et d’eau (H2O).
  • des réserves fossiles. Au cours de la formation de la Terre, de nombreux gaz ou liquides se sont retrouvés piégés à plusieurs mètres ou kilomètres de profondeur. Le méthane en fait partie. L’activité géologique mais surtout humaine libèrent parfois ces gaz. Par exemple, l’extraction de gaz naturel peut entrainer certaines fuites tout comme l’exploitation minière peut libérer des poches de ce gaz (le fameux grisou est constitué en majorité de méthane).
  • les ruminants. Les vaches et autres ruminants produisent, durant leur digestion, de grande quantité de méthane.
Méthane sur Mars
Cartographie du méthane trouvé sur Mars

De nombreux autres processus entrent en jeu mais les précédents exemples nous donnent donc deux possibilités quant à l’origine de ce gaz sur Mars. Il a pu être généré par un activité biologique, par exemple par des micro-organismes (l’hypothèse des vaches restant très peu probable) ou bien par le relargage de gaz présent dans le sol même de la planète.

Un élément de réponse se trouve peut être dans la nature de la découverte. En effet, le méthane trouvé sur Mars, n’est présent qu’à certaines périodes de l’année, plus précisément au cours de l’été martien.

Plusieurs hypothèses ont été avancées pour expliquer ce phénomène. La première est que ce méthane est produit par des organismes vivants, similaires aux archées méthanogènes. Mars étant plus éloignée du soleil que la terre, de tels organismes devraient se trouver dans des poches souterraines où il ferait plus chaud et donc plus favorable à la présence d’eau sous forme liquide. Ces conditions favoriseraient évidemment peu le relargage du gaz à la surface.
Un autre possibilité est que ce gaz ait été produit suite à une réaction inorganique entre l’eau et une roche riche en minéraux tels que l’olivine, comme cela a déjà été observé sur terre.

Une autre hypothèse, peut être plus pertinente, est que ce méthane ait été produit il y a très longtemps puis est resté prisonnier dans le sol martien, sous une plaque de glace par exemple. Lors de l’été martien, lorsque la température s’élève. ces glaces peuvent fondre et libérer ce méthane. Cette hypothèse a notamment le mérite d’expliquer pourquoi ce gaz n’est détecté qu’à certaines périodes de l’année martienne.

Quoiqu’il arrive, les données actuelles ne permettent pas d’expliquer ce phénomène de manière catégorique et il faudra attendre de nouvelles expéditions sur le sol martien (les prochaines sont prévues en 2010) pour permettre de récolter d’autres éléments de réponse (tels que la composition isotopique de ces gaz qui permettrait de les dater). En attendant, libre à vous d’imaginer que des vaches martiennes sont responsables de la présence de ce méthane estival.

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2 commentaires »

  1. BiopSci » Du méthane sur Mars…

    Lors d’une conférence de presse et via un article à paraître dans la revue Science, la NASA a fait part de l’une de ses dernières découvertes: il y a du méthane sur Mars!

    Si, de prime abord, l’annonce peut paraître anecdotique, elle prend…

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